Perros que colaboran en la conservación de nuestro ecosistema

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Uno de los métodos que utilizan los científicos para estudiar a los animales silvestres en sus hábitat naturales es atrapar algunos individuos, colocarles radio transmisores y tomar muestras de sangre. Luego se los rastrea y se toman registros durante el tiempo que duren las baterías. Otra forma es usar avionetas para seguir grandes rebaños. Si bien estos métodos aportan valiosa información, son invasivos, costosos y estresan a los animales.

Los perros conservacionistas pueden entrenarse para la búsqueda de rastros o materia fecal y otras muestras biológicas de una especie en particular. De esta manera se pueden trazar mapas muy precisos de las áreas donde estos animales se mueven. Además se pueden examinar las muestras obtenidas para realizar análisis genéticos muy útiles para el estudio de las poblaciones y descubrir el tipo de alimentación. Saber qué plantas consume determinada especie nos puede dar una idea de en qué hábitat encontrarla, como impactará su presencia en un nuevo sitio, etc.

El sistema de entrenamiento es muy similar al que usa la policía para los perros que buscan drogas o alimentos no declarados en los aeropuertos. Se enseña a los perros a encontrar un olor específico y avisar sentándose, en silencio para no molestar a los animales silvestres. Cada vez que identifican el olor correcto se les da un premio hasta lograr que lo hagan en forma consistente. Las personas en Working Dogs for Conservation indican que escogen perros muy activos y entusiastas, muchas veces rescatados de refugios y protectoras. Estos perros suelen ser abandonados allí por sus dueños porque son demasiado inquietos para una vida sedentaria en un hogar. Al darles un trabajo ellos encuentran una actividad gratificante, gastan su energía alegremente y hacen un valioso aporte a la ciencia.

En la actualidad está llevando adelante diversos proyectos, como la detección de ciertas hierbas nocivas en colaboración con la Universidad de Montana, búsqueda de caracoles invasores que están desplazando a la vida nativa en Hawai, estudios sobre ardillas terrestres con la Universidad de Illinois, otros sobre el pescador, un pariente de las comadrejas que habita solo en los Estados Unidos, y otros trabajos en conjunto con Universidades, el Servicio Forestal, Instituto Smithsoniano, etc. Colaboran en la conservación de diversas especies de tortugas terrestres y acuáticas viajando por todo el país.

El uso de los perros es económico y rápido, pues ellos suelen encontrar las muestras en seguida, cosa que los humanos no podríamos hacer de ninguna manera. Uno de los perros, Camas, fue capaz de encontrar 90 muestras de materia fecal de zorro de San Joaquín en solo 4 horas. Además no interfiere con la vida silvestre; los perros llevan puestos chalecos de colores vivos para ser vistos desde lejos y se cuelgan cascabeles de su collar, así si hay animales silvestres cerca pueden alejarse y evitar el encuentro frente a frente con los perros.

 

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